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Setmana Catalana,la primera vuelta por etapas de A.Contador

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Llegó a ser la cuarta vuelta por etapas nacional más importante, tras la Vuelta a España, la Volta a Cataluña y la Vuelta al País Vasco. Tenía 5 días de competición a finales de marzo, entre la Milan-San Remo y el Critérium internacional galo, con un recorrido variado y equilibrado en esta fase de la temporada. Además, hasta que la Vuelta a España paso a disputarse de abril a septiembre, la Setmana era una carrera ideal para que los corredores que fuesen a disputar la ronda nacional adquirieran una buena condición física.

Su primera edición tuvo lugar en 1963 y el primer vencedor fue el cántabro José Pérez Frances (subcampeón de la Vuelta en 1962, tercero la edición anterior más dos triunfos parciales y tercer clasificado en el Tour de Francia de 1963 más una etapa, entre otros), que repitió triunfo al año siguiente. El organizador de la prueba era El Esport Ciclista Barcelona, entidad que también organizaba la ya extinta Escalada a Montjuic.

Durante su primer lustro, era un compendio de trofeos similar a la actual Challenge de Mallorca destacando la victoria de Domingo Perurena en la edición de 1967. Se trataba de 5 trofeos, con un día de descanso entre cada uno y siendo siempre la ciudad de Barcelona la salida y llegada de todos y cada uno de ellos. Eran el Trofeo Alberto Assalit, el Trofeo Jaumandreu, el Trofeo Masferrer (el más prestigioso de los 5), el Trofeo Nicolau Casaus y el Gran Premio Drink (un patrocinador).

A partir de 1968,se eliminó el sistema de Challenge y la general final comenzó a decidirse por tiempos y no por puntos. Además, el diario Dicen y la Federación Catalana empezaron , entre otros, a encargarse de la organización de la misma.

Luis Ocaña fue el primer vencedor ilustre de esta nueva época de la carrera y repitió triunfo en 1973, derrotando al Canibal belga Merckx. Con anterioridad, otro ciclista ilustre, el francés Poulidor vencería la ronda catalana en 1971 siendo L.Ocaña tercero. El holandés Zoeetemelk (vencedor de la Vuelta en 1979 más varios triunfos parciales,de el Tour en 1980 más 2 etapas y campeón del Mundo en Ruta en 1985,entre otros) se impuso en la edición de 1974 siendo otra vez Merckx segundo.

Pero El Canibal belga quería venganza y se impuso en dos ediciones consecutivas, en 1975-76. Prolongaron el dominio belga Freddy Maertens en 1977 y Claude Criquielion en 1979, ciclista ya fallecido recientemente por un fallo cerebrovascular.

Durante esta década ,se endureció el recorrido siendo la montaña cada vez más protagonista. Se añadió la llegada a Soldeu (Andorra) donde venció el italiano Zilioli, ex-gregario de Merckx, en 1970, y las llegadas a San Miguel de Engolasters en 1972 donde se incluyo la ascensión al Santuario de Queralt. Los problemas económicos de la organización impidieron celebrar la edición de 1980.

Ya en los ochenta ,son destacables las victorias del malogrado Alberto Fdez en 1983, Jose Recio en 1985, Vicente Belda en 1987 o del irlandés Sean Kelly ,entre otros.

En 1990, ante figuras como Bugno, Cubino o Rominger venció Iñaki Gaston (vencedor de la Clasificación de la Montaña del Giro de 1991), al año siguiente triunfo el irlandés Stephen Roche y en 1992 gano un jovencísimo Alex Zulle ante el propio Roche, Chiapucci, Mauri, Delgado o Lemond, entre otros.

En 1993, en la recta final de su carrera, se impuso Pedro Delgado y empezaron a ser habituales en el recorrido una contrarreloj final en el circuito de Montjuich y el eje Lloret de Mar-Andorra-Barcelona. Zulle repitió triunfo en 1996 y el holandés Michael Boogerd (1998-01) y Jalabert(1999-2000) también lograron ser bicampeones de la carrera.

La prueba fue incluyendo paulatinamente nuevas llegadas en alto como el Alto de San Pedro de Rodas, camino de Empuria Brava, Rasos de Peguera, Coll de Pall y Port del Comte, entre otros. No obstante, las últimas ediciones de los años noventa apenas visitaron Andorra y los Pirineos y sería en el nuevo siglo cuando se recuperarían en el recorrido las cimas anteriormente citadas. Además, se suprimió la crono final de Montjuich por decisión municipal.

A principios de este siglo, falleció el histórico presidente del Esport Ciclista Barcelona, Joaquim Sabate Dausa tomando el testigo su hijo Joaquim Sabate Bosch. De esta forma, la carrera tuvo algunos cambios recuperando la contrarreloj en la segunda etapa, antes de la gran etapa de montaña, que tenía final en el durísimo Coll de Pal.

Las dos últimas ediciones de la prueba catalana fueron vencidas por dos grandes ciclistas del pelotón nacional actual. En 2004,vencio Joaquim Purito Rdez convirtiéndose en el primer corredor catalán en el palmarés de la Setmana Catalana en sus 42 años de vida. Y lo hizo ante grandes corredores como Valverde, Cadel Evans, Roberto Heras o Ivan Basso, entre otros. En 2005, Contador tras un buen ataque en uno de los puertos más duros de España, el ya citado Coll de Pal, se dio a conocer como un futuro campeón ante los aficionados de las Grandes Vueltas por etapas.

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